Los riesgos de la arena durante el sandblasting

Se llevaba a cabo mediante el chorreo a presión utilizando como insumo la arena de cuarzo natural; el término “Sandblasting” se debe precisamente a eso, ya que el vocablo sand significa arena en el idioma inglés y blast se traduce al castellano como explosión, ráfaga ó chorro.

Actualmente, resulta evidente que la inhalación de cuarzo cristalino durante actividades de construcción, así como en el chorreo de arena a presión, conlleva graves problemas para la salud, pudiéndose contraer una delicada enfermedad respiratoria llamada silicosis.

En los Países Bajos, al igual que en muchos otros países, se ha prohibido el chorreado con medios abrasivos que contengan más de 1% de cuarzo libre; la arena de cuarzo contiene en general más del 90% de este mineral, a menudo incluso más del 95%.

Mientras se lleva a cabo el proceso de sandblasting, los granos de arena se rompen en partículas minúsculas de 5 micras (μ). Esas partículas son inhaladas y se depositan en los pulmones, causando así problemas respiratorios, silicosis, y en casos extremos cabe la posibilidad de desencadenar un cáncer de pulmón.

Para protegerse de la inhalación de sílice libre presente en la arena durante el proceso desandblasting, es común emplear un casco o escafandra con suficiente suministro de aire limpio para proteger al trabajador de la inhalación de material particulado; sin embargo, esa protección no es confiable cuando se trata de la arena de cuarzo o arena sílica, pues durante el sandblastingse forman grandes nubes de polvo de cuarzo sumamente fino que quedan en suspensión en la atmósfera. Una partícula de cuarzo cristalino (2 micras) cae a una velocidad de tan sólo 1 metro por 24 horas, sin viento; en consecuencia, esas partículas invisibles permanecen en el aire durante mucho tiempo, incluso hasta después del sandblasting.

Cuando el trabajador deba quitarse el casco y detener su tarea por cualquier razón, dicho casco se verá impregnado de cuarzo fino, por  consiguiente, al colocarse nuevamente el casco, ese mismo obrero respirará una enorme dosis de cuarzo, en lugar de obtener la protección esperada. Adicionalmente, los riesgos para las personas que se encuentren en las proximidades son, si no iguales, más serios, pues el viento dispersa las nubes de polvo y esas personas no disponen de ningún tipo de protección.

Desde tiempo atrás, muchos países han adoptado instrumentos legales que prohíben el uso de la arena sílica como abrasivo, por ejemplo los Países Bajos desde 1957, quienes dejaron de utilizar el procedimiento de sandblasting para pasar al gritblasting, haciendo referencia este último término, al uso de granallas metálicas o silicatos de aluminio y hierro.

Como alternativa sustentable para los trabajos de limpieza y tratamiento de superficies mediante chorro abrasivo, se propone el uso de los silicatos Eurogrit (escoria de carbón mineral) y Euroram (escoria de cobre). Estos abrasivos con alto poder de limpieza, contienen menos de 0,1% de sílice libre y son admitidos alrededor del mundo en la industria de construcción y reparación naval, petróleo y gas, metalmecánica en general, entre otras.

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